Avec la saison 2022 de la WNBA dans les livres, nous revenons sur la façon dont tout s’est terminé et ce qui se profile à l’horizon pour l’avenir de la ligue.

La saison 2022 de la WNBA est terminée, les Las Vegas Aces ont remporté leur premier titre WNBA dimanche. Pour sa première année en tant qu’entraîneur principal de la WNBA, Becky Hammon a pris une équipe qui était compétitive depuis quelques saisons et lui a donné le coup de pouce final, en mettant l’accent sur l’espacement et en libérant A’ja Wilson, qui a remporté son deuxième titre de MVP. Ou M’VP award, devrais-je dire.

Maintenant que la poussière est retombée et que la parade du championnat des Aces est terminée, examinons certaines choses que nous avons apprises cette saison et ce que nous devrions envisager pour l’avenir.

Comment la finale de la WNBA s’est terminée

Les Aces étaient une bonne équipe sous la direction de Bill Laimbeer, mais c’était aussi une équipe assez restreinte. Elles pratiquaient une attaque à la Laimbeer, qui avait fonctionné par le passé mais qui était aussi devenue de plus en plus archaïque. Becky Hammon a réussi à faire entrer les Aces dans l’ère moderne, en créant une attaque beaucoup plus polyvalente, ce qui est en grande partie à l’origine du titre des Aces.

Et puis il y a le Connecticut. Le Sun a atteint les finales en grande partie parce qu’Alyssa Thomas leur a permis d’être un peu bizarre avec les rotations puisqu’elle est capable de diriger efficacement l’attaque tout en jouant au poste 4.

Vegas et le Connecticut sont les deux équipes que tout le monde attendait de voir franchir la ligne d’arrivée. Le Connecticut semblait avoir décroché en tant qu’équipe en lice qui n’allait pas gagner un titre… et cela pourrait être encore vrai, puisque le Sun n’a pas gagné le titre cette année. Mais la façon dont l’entraîneur Curt Miller a pu utiliser Thomas a vraiment aidé cette équipe à atteindre la meilleure version d’elle-même : une attaque brutale qui écrase les adversaires des deux côtés.

La bataille des finales entre ces équipes était fascinante, surtout lorsque les équipes ont montré à quel point elles étaient différentes en même temps. À certains moments de la finale, Vegas a utilisé A’ja Wilson au poste de 5, puis quatre gardiennes autour d’elle, avec Riquna Williams au poste de 4, tandis que le Sun a pris la direction opposée avec une ligne ultra-grande où Brionna Jones, Jonquel Jones, Alyssa Thomas et DeWanna Bonner jouaient toutes en même temps. C’était un choc de styles, et bien que Vegas soit sorti vainqueur, le Connecticut a réussi à contenir l’attaque de Vegas, ne permettant pas aux Aces de marquer plus de 85 points dans aucun des matchs de la finale. Si le Sun avait eu une menace périmétrique de plus, les choses auraient pu être différentes.

Cette classe de recrues de la WNBA est l’avenir.

Après une classe de recrues décevante en 2021, le groupe de 2022 a plus que compensé en produisant trois joueuses qui semblent bien parties pour devenir des stars dans cette ligue – Rhyne Howard, NaLyssa Smith et Shakira Austin.

Howard a remporté le titre de recrue de l’année pour le Dream, avec une moyenne de 16,2 points et 4,5 rebonds par match. Annoncée comme un top prospect ces dernières années alors qu’elle était à Kentucky, Howard a rapidement fait fi des inquiétudes concernant son moteur, prenant le contrôle de cette équipe d’Atlanta et la menant à sa meilleure saison depuis 2018. Cela ne s’est pas terminé par une participation aux playoffs, mais Howard ressemble à quelqu’un qui peut être le meilleur joueur d’une équipe de playoffs en 2023.

Smith a été le choix n°2 par Indiana, faisant partie d’une grande classe de rookies pour le Fever. Il a fallu un peu plus de temps à Smith pour trouver ses marques, mais en 32 matchs, elle a obtenu une moyenne de 13,5 points et 7,9 rebonds par match. Smith a fait quelque chose qu’elle n’a pas fait à Baylor, à savoir développer un jeu à 3 points. Il y a quelques points d’interrogation concernant les autres jeunes joueuses du Fever, mais Smith va être une pièce maîtresse de cette équipe.

Et puis il y a Austin, qui s’est retrouvée dans une situation bien différente. Alors que Howard et Smith ont dû jouer des rôles clés dans des équipes en reconstruction, Austin a joué pour une équipe des Mystics qui ne semblait pas vraiment avoir besoin d’elle au début, en raison de sa profondeur. Mais Austin a très vite montré qu’elle était une pièce essentielle pour les Mystics, débutant 32 matchs au centre et affichant des moyennes de 8,7 points et 6,5 rebonds par match.

On s’attendait à ce que cette draft contienne trois très bonnes joueuses. Jusqu’à présent, il semble que cette attente soit devenue une réalité.

C’est l’heure des priorités de la WNBA.

2023 est la première saison de priorisation, et cette priorisation pourrait radicalement changer l’aspect de la WNBA.

Alors, qu’est-ce que la hiérarchisation ?

Essentiellement, le CBA de la ligue va exiger que les joueurs soient là pour le début de la saison. Cela a été un problème dans le passé parce que de nombreux joueurs vont à l’étranger pendant l’intersaison parce que les équipes étrangères paient généralement beaucoup mieux que les équipes de la WNBA.

J’ai beaucoup de problèmes avec la hiérarchisation des priorités. Si la WNBA exige que les joueuses soient présentes au début de la saison sous peine d’être suspendues pour toute la saison, alors la ligue doit trouver un moyen de payer les joueuses davantage. Demander aux joueuses de donner la priorité à leur emploi moins bien rémunéré est anti-ouvrier. Peut-être qu’il y aura une solution de contournement qui impliquera que tous les bons joueurs signent des contrats d’un an afin de ne jamais faire partie d’une équipe pendant le camp d’entraînement… oh, non, la ligue a également trouvé un moyen de contourner cela en disant que tout joueur qui n’a pas de contrat avant le camp d’entraînement et qui joue toujours à l’étranger lorsque la nouvelle saison commence ne pourra pas signer dans la WNBA.

Je comprends ce que la ligue essaie de faire. Le système actuel rend difficile de savoir quels joueurs joueront quand. Et il y a un avertissement selon lequel les joueurs dans leurs deux premières saisons sont exemptés de la priorisation. Cependant, j’ai le sentiment que la priorisation va être très désordonnée, et il y a une chance que jusqu’au prochain accord de télévision et le CBA – qui devrait théoriquement aider à augmenter les salaires dans toute la ligue – la ligue verra certains de ses meilleurs joueurs choisir de ne pas jouer.

Les perspectives de la WNBA à suivre

Ce n’est pas parce que la saison de la WNBA est terminée que le basket féminin est fini. En plus de la Coupe du monde féminine de la FIBA, qui a débuté mercredi, la saison universitaire arrive bientôt.

Il y a de nombreuses raisons de regarder le basket-ball universitaire féminin et je suis sûr que je pourrais dresser une liste interminable de joueuses qui m’enthousiasment cette saison, mais comme il s’agit d’une chronique sur la WNBA, je veux me concentrer sur certaines des joueuses que les fans de la WNBA doivent suivre de près.

La première est Aliyah Boston, le centre de la Caroline du Sud. Boston est le meilleur centre du basket-ball universitaire, un fait qui s’est vérifié au cours des deux dernières années. Du haut de ses 1,80 m, Boston a le gabarit pour devenir une force dominante dans la WNBA et il semble presque garanti qu’elle sera le premier choix global cette année.

Trois autres joueuses à surveiller en vue de la sélection sont Ashley Joens (Iowa State), Haley Jones (Stanford) et Diamond Miller (Maryland). Toutes trois jouent à l’aile et chacune d’entre elles possède des atouts qui les rendent attrayantes. Miller est celle qui a le plus de chances de marquer des points. Jones est celle qui a le plus de chances de devenir une meneuse de jeu. Jones est probablement la meilleure tireuse pure des trois. C’est une draft avec un numéro 1 clair, mais les autres choix de loterie seront également bons.

Regarde le basket-ball universitaire. Fais-le.

(Et c’est la fin de la rubrique Above The Break pour cette saison de WNBA. Merci à tous ceux qui ont lu cette chronique cette année).