Le quarterback des Volunteers a pris l’avantage sur C.J. Stroud de l’Ohio State avant la confrontation SEC East à Athènes, mais cette course à deux ne fait que s’intensifier.

Le battage médiatique était déjà fort et mérité pour le choc de samedi entre les haies, le Tennessee se rendant en Géorgie. Elle a été amplifiée par le fait que les Volontaires – et non les Bulldogs, qui sont numéro 1 dans les sondages de l’Associated Press et des entraîneurs – sont en tête du classement initial du College Football Playoff.

Il s’agit d’un match de définition du paysage entre le champion national en titre et la plus grande surprise de la saison 2022. Mais aussi importante que soit cette confrontation de la SEC Est, le trophée Heisman n’attendra pas à l’extérieur du Sanford Stadium si Hendon Hooker du Tennessee remporte une nouvelle victoire.

Au cours du mois dernier, nous avons vu le quarterback des Volontaires passer de la quatrième place aux yeux des bookmakers à celle de favori à +100 (selon BetMGM), dépassant C.J. Stroud de l’Ohio State (+175), qui, à la mi-saison, avait la troisième cote la plus élevée depuis 2009.

De ce point de vue, vous pouvez vous convaincre que si Hooker, qui a déjà cinq victoires dans le Top 25, peut en marquer une sixième et obtenir un billet pour le SEC Championship Game, il ne fera qu’accroître cette avance et mettre une véritable main sur le prix.

Mais ne nous emballons pas.

Il y a beaucoup de Joe Burrow de LSU dans la saison de Hooker – dont nous avons déjà parlé dans cet espace – mais la différence est que le principal concurrent de Burrow a trébuché (et sur ses mains, pas moins, alors que lui et les Tigers ont battu Alabama et Tua Tagovailoa). Stroud, quant à lui, n’a pas encore connu cette situation. Il a permis aux Buckeyes de se hisser à la deuxième place du classement CFP et, jusqu’à présent, il a battu Hooker en termes de yards (2 377 contre 2 338), de touchdowns (24 contre 21) et de taux d’efficacité (200,16 contre 191,64).

Hooker a gagné un duel avec le gagnant du Heisman Bryce Young le 15 octobre, le passeur du Crimson Tide dans ce qui constitue son moment Heisman (et le seul que quelqu’un ait produit jusqu’à présent). Mais la vérité est que Young était pratiquement hors course après avoir manqué un match et demi. Dans le Big Ten, Stroud et les Buckeyes affronteraient un autre invaincu et candidat aux play-offs, le Michigan, qui a son propre candidat au trophée avec Blake Corum. Le running back est troisième ex-aequo dans la cote (+1400) et ne devrait que progresser si les Wolverines restent parfaits.

Oui, à moins que Hooker ne se retire de la course, la meilleure chance de Stroud de reprendre la tête du Heisman pourrait bien être construite par le succès continu du plus grand rival des Buckeyes avant leur rencontre le 26 novembre à Columbus.

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Oh, l’ironie.

Le chaos pourrait régner, et il pourrait commencer lorsque Hooker fera face à son plus grand test à ce jour contre les Bulldogs et une défense de quatrième rang qui a permis 200 verges ou moins par la voie des airs à six reprises. Au moment d’écrire ces lignes, la Géorgie, qui reste sur une série de 12 victoires à domicile depuis le 12 novembre 2019, est favorite de 8 points.

Mais si le Tennessee quitte Athènes avec une victoire, cela équivaudra à un drapeau planté.

C’est une course à deux, et elle s’annonce comme l’une des plus fascinantes que nous ayons vues depuis longtemps.

Avant de nous plonger dans l’observation des actions de cette semaine, voici à quoi ressemble le bulletin de vote virtuel de cet électeur après neuf semaines.

1. Hendon Hooker, Tennessee
2. C.J. Stroud, État de l’Ohio
3. Caleb Williams, USC

Surveillance des actions Heisman : Quels sont les candidats qui montent et ceux qui descendent ?

ACHETER : Jahmyr Gibbs, Alabama

Après avoir parcouru seulement 37 yards sur 10 tentatives, sa plus faible production sur des portées à deux chiffres depuis le 2 octobre dernier contre Pitt alors qu’il était à Georgia Tech, Jahmyr Gibbs est prêt à rebondir alors que Alabama (n°6) se rend à LSU (n°15).

Les Tigers sont 66e en défense contre les courses avec 142 yards par match et ont permis à un coureur de 100 yards dans chacun des trois derniers matchs, avec Jabari Small du Tennessee (127), Anthony Richardson de la Floride (109) et Quinshon Judkins d’Ole Miss (111).

Une production similaire est essentielle, car Gibbs se retrouve troisième dans la hiérarchie des running backs à +5000, derrière Corum (+1400) et Chase Brown de l’Illinois (+4000). Deux choses pèsent cependant en sa faveur. Le premier est la place de son équipe dans la conversation sur les playoffs, le Crimson Tide ayant le troisième meilleur pourcentage de chances de participer au championnat national (32,4 %) selon le College Football Power Index d’ESPN ; le second est que Young est pratiquement assuré de ne pas répéter l’exploit.

Gibbs a toutes les chances de s’emparer des projecteurs et cela se passe à Baton Rouge.

VENTE : Stetson Bennett IV, Géorgie

Face à une défense de la Floride qui s’est présentée à Jacksonville classée 90e contre la passe et qui avait eu deux interceptions lors de ses quatre derniers matchs, Stetson Bennett IV a été chancelant. Il a lancé deux picks et a eu son plus faible pourcentage de réussite (50 %) depuis le 7 novembre 2020.

Maintenant, il doit affronter le Hooker dans le match le mieux classé jamais joué au Sanford Stadium.

Ce n’est pas comme si Bennett n’avait jamais joué sur une grande scène auparavant. Il a certes lancé pour un total de cinq touchdowns, aucune interception et 537 yards lors de la demi-finale de l’Orange Bowl et du match de championnat national, mais Hooker et ses coéquipiers ont toujours su mettre la pression sur les attaques adverses.

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La défense de la Géorgie limitera peut-être les Volontaires, mais il est peu probable qu’elle paralyse complètement cette attaque qui marque des points. Si Bennett met la pression pour suivre le rythme, Tennessee a montré sa capacité à profiter de l’urgence créée par son attaque, menant la SEC en interceptions.

BUY : Max Duggan, TCU

Quand Max Duggan va-t-il recevoir ses fleurs ? Il est l’un des trois seuls joueurs de la FBS à avoir lancé 20 touchdowns ou plus et à avoir lancé deux picks ou moins, avec Hooker et Caleb Williams de l’USC ; et il est troisième en termes d’évaluation (185,48), derrière C.J. Stroud et Hooker.

Duggan a remporté quatre victoires dans le Top 25, et une autre, celle du Texas (24e) le 12 novembre, est encore au programme, les Horned Frogs ayant débuté à la 7e place du classement CFP.

Malgré tout cela, il est listé avec la septième meilleure cote (+3000). Les semaines à venir pourraient changer la donne, car les joueurs au-dessus de lui sont tous confrontés à des rencontres clés, tandis que TCU a un chemin plus que praticable vers les playoffs. Mais pour l’instant, la réalité est qu’avec 2 212 yards par la passe et 22 touchdowns pour deux interceptions dans une équipe invaincue, les paris sportifs ne sont pas assez élevés sur Duggan.

VENDRE : Will Shipley, Clemson

De retour dans la course aux séries éliminatoires, Clemson a débuté à la quatrième place du classement initial de la CFP, et bien que les Tigers puissent être au premier plan de cette conversation, ils manquent dans le département Heisman.

L’attention s’est déplacée des montagnes russes connues sous le nom de D.J. Uiagalelei vers Will Shipley, le running back semblant fort ces derniers temps. Le sophomore a parcouru 172 yards et deux touchdowns la dernière fois contre Syracuse et 121 yards la semaine précédente contre Florida State.

Clemson se rend maintenant à Notre Dame, qui s’est écrasé et a brûlé après les attentes élevées de la pré-saison, mais qui a rebondi grâce à sa défense. Les Irlandais viennent de limiter Syracuse à 61 yards sur 25 courses, et sur les six derniers matchs, ils ont permis une moyenne de 107,6 yards par match, un chiffre qui les placerait dans le top 18 national.

Shipley peut changer cela, mais les chiffres globaux – il est 27e en FBS pour les yards au sol (739) et 17e pour le total des buts (135,3 par match) – ne sont pas assez impressionnants pour qu’on pense qu’il puisse faire une montée légitime à partir de sa position actuelle de +10000 (12e à égalité).

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ACHAT : Caleb Williams, USC

A égalité avec Corum au sommet de la deuxième catégorie de prétendants derrière Hooker et Stroud, Caleb Williams a illuminé les défenses anti-passe du Pac-12, combinant 792 yards, 10 touchdowns et aucune interception au cours des deux dernières semaines… et ce n’est que le début.

Les deux prochains matchs de l’USC sont contre deux défenses de passe déplorables, Cal et Colorado. La première est 126e contre la passe et vient de céder 412 yards et trois touchdowns par les airs à Bo Nix et à l’Oregon ; la seconde est 88e et a cédé 435 yards ou plus à deux reprises.

Williams et les Trojans doivent encore affronter un programme de novembre qui comprend également UCLA (12e) et Notre Dame, mais les conditions sont réunies pour que la Pac-12 détermine son meilleur candidat si l’USC rencontre Nix et les Ducks dans le match de championnat de la conférence.

VENDRE : Jalin Hyatt, Tennessee

Si Hooker est le fantôme de 2019 Burrow déchaîné à nouveau sur le football universitaire, alors regardons Jalin Hyatt, la cible principale de Hooker, à travers l’objectif du récepteur principal de Burrow de cette saison.

Ja’Marr Chase a mené la nation il y a trois ans en termes de yards (1 780), yards par match (127,1) et touchdowns (20) et était quatrième en termes de yards par capture (21,19). Il n’est pas entré dans le top 10 du vote Heisman, recevant un vote de troisième place, car Burrow a battu de nombreux records lors de sa victoire.

À la manière de Chase, Hyatt est en tête du pays pour les touchdowns (14), et il est quatrième de la FBS et premier parmi les joueurs du Power 5 pour les yards (907) et les yards par match (113,4), des exploits qui l’ont poussé à la 10e place ex-aequo dans les cotes à +5000. Les limites de Hyatt résident dans le fait que ses exploits ne font que renforcer le cas de Hooker, ce qui rend improbable le fait qu’il puisse voler l’attention de son quarterback, qui se trouve être le favori des parieurs.

Chase s’est résigné à recevoir le Biletnikoff Award en 2019 et cela semble être le cas pour Hyatt également.

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