Les New England Patriots et les Indianapolis Colts ont atteint le nirvana du football avec Tom Brady et Peyton Manning. Aujourd’hui, des années plus tard, ils sont comme n’importe quelle autre équipe.

Pendant une décennie, Tom Brady et Peyton Manning ont défini la NFL.

En conséquence, les Patriots de la Nouvelle-Angleterre et les Colts d’Indianapolis ont été les protagonistes du sport le plus consommé d’Amérique, jouant constamment leur destin devant une nation captivée.

Mais aujourd’hui, sans Brady et Manning, ces deux grandes franchises sont devenues des éléments secondaires, cherchant désespérément à être pertinentes en essayant de trouver ce qui a déjà disparu.

Sur Monday Night FootballManning a regardé de sa chaise longue les Patriots mettre sur le banc leur quarterback du premier tour de 2021, Mac Jones, pour Bailey Zappe, un rookie de Western Kentucky qui ne s’est pas fait remarquer. C’était un mouvement de panique de la part de ce qui est peut-être le plus grand entraîneur de tous les temps, Bill Belichick essayant d’injecter de la vie dans une attaque stagnante.

Ça a marché à merveille pendant deux tours. Puis ça a cessé de fonctionner.

Belichick est maintenant coincé avec deux quarterbacks auxquels il ne croit pas, car comment pourrait-il le faire ? C’est un homme qui a connu 19 ans de gloire avec Brady au centre. Jones et Zappe sont de simples mortels comparés aux Kirk Cousins de ce monde. Comparé à Brady ? Ce sont des enfants de choeur.

Bien sûr, la Nouvelle Angleterre n’est pas la seule franchise dans l’enfer des quarterbacks.

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Lundi après-midi, les Colts ont annoncé leur intention de mettre sur le banc le vétéran Matt Ryan, laissant la place à Sam Ehlinger. Ehlinger, un choix de sixième tour du Texas en 2021, n’a jamais commencé un match de NFL. Pourtant, il est soudainement la meilleure chance pour l’entraîneur-chef Frank Reich de stabiliser une équipe dont les attentes sont toujours élevées et les résultats limités.

Les Colts ont eu beaucoup plus de lunes pour remplacer Manning que les Patriots avec Brady, mais ils ont trouvé peu de succès et de la malchance. Littéralement.

Indianapolis pensait que son sauveur était arrivé alors que Manning était encore dans l’organisation, en sélectionnant Andrew Luck avec le choix n° 1 au total en 2012. Et pendant sept ans, Luck a été fantastique, gagnant quatre Pro Bowls et atteignant même le match de titre de l’AFC en 2014, seulement pour perdre contre Brady et les Pats.

Puis, quelques semaines avant la saison 2019, Luck a brusquement pris sa retraite. Depuis lors, aucun quarterback titulaire n’a duré plus d’un an pour Reich et les Colts. Cela a été chaotique et improductif, avec des dollars et des choix de draft annuellement incendiés.

Mais cela ne fait pas des Colts une exception, cela fait d’eux l’une des nombreuses équipes de la NFL qui cherchent constamment dans l’obscurité une lumière qu’ils ne semblent jamais trouver.

Considérez l’histoire de la Nouvelle-Angleterre et d’Indianapolis avant l’arrivée de Brady et Manning.

Les Patriots affichaient un solide bilan de 280-315-9 en 41 ans avant que Brady ne devienne titulaire à la troisième semaine de la saison 2001. Avant l’arrivée de Brady, les Patriots ont participé à 10 séries éliminatoires.

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Avec Brady, les Patriots ont fait 219-64, ont participé à neuf Super Bowls et ont atteint 13 AFC Championship Games.

Entre-temps, les Colts ont déménagé à Indianapolis pour la saison 1984. Depuis lors et jusqu’à l’arrivée de Manning en 1998, Indy a connu une série de 88-135 victoires, deux matchs de séries éliminatoires et un seul titre de division.

Avec Manning comme titulaire, les Colts ont enregistré un bilan de 141-67, tout en remportant huit titres de division, en atteignant les séries éliminatoires à 11 reprises et en participant à deux Super Bowl, dont un titre.

Aujourd’hui, les deux franchises ressemblent à ce qu’elles étaient avant l’arrivée de Brady et Manning. Aucune n’a de réponse au poste de quarterback et si elles passent en primetime, c’est plus banal qu’incontournable.

Pendant des années, les caméras de NBC et d’ESPN donnaient des vues aériennes du Gillette Stadium et du Lucas Oil Field scintillant dans la nuit, avec un visiteur susceptible d’être vaincu au cours des trois heures à venir. Cette époque est révolue, seules des bannières ont été laissées pour raconter ce qui s’est passé.

Une décennie est un long moment pour exploiter la grandeur. Les Colts et les Patriots l’ont eu simultanément, incarnée par deux hommes qui incarnent ce qu’est le football au 21e siècle.

Aujourd’hui, Indianapolis et la Nouvelle-Angleterre sont sans but dans leur quête d’une nouvelle charge au sommet, à la recherche de héros disparus depuis longtemps.